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El marco teórico en la investigación cualitativa

Como tesista el marco teórico te genera terror casi como lo hace la parte 2 de la película "El Conjuro". Pero, quiero darte las herramientas para que comiences a ver este apartado como una sátira al estilo Scary Movie, es decir, pretendo que transformes el miedo y la ansiedad que te genera la redacción del marco teórico en diversión y entusiasmo. Sí, sé que es mucho, pero no me voy a cansar nunca de intentarlo ;)

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Para llevar adelante mi objetivo voy a repasar el texto de Ruth Sautu: "El marco teórico en la investigación cuantitativa", publicado en la revista ALAS, Asociación Latinoamericada de Sociología. La autora propone revisar tres ejes fundamentales:
  • los diferentes tipos o niveles de elaboración de teoría en la investigación científica; 
  • la descripción de cuatro teorías o perspectivas generales que usualmente se utilizan en investigaciones cualitativas; 
  • y, finalmente, la selección de conceptos e ideas de teorías sustantivas definidas en el marco de esas perspectivas teóricas generales.
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¿Existe un modo único para la elaboración del marco teórico?

Una buena afirmación para bajar la ansiedad es que: no existe una fórmula única para elaborar y presentar el marco teórico de una investigación en la cual se han utilizado metodologías cualitativas.

Los estilos o formatos varían, desde argumentos poco estructurados en los que se discuten los temas generales referidos a los objetivos de investigación, hasta la discusión teórica sistemática en la que los conceptos se hallan vinculados entre sí.

La variedad de estilos de marcos teóricos se debe fundamentalmente a la diversidad en las estrategias metodológicas que efectivamente se utilizan en las prácticas usuales propias de diversas áreas disciplinarias de las ciencias sociales y al estilo de publicación (libro, artículo o ponencia).

¿Por dónde comenzamos a pensar nuestro marco teórico?

La teoría es el punto de partida, sus definiciones impregnan la totalidad del estudio, desde la formulación de los objetivos hasta el análisis de los datos. 

En el marco teórico, las proposiciones que despliegan supuestos e hipótesis se deducen de lo que denominamos teoría sustantiva; deben ser explícitamente formuladas, al igual que las variables (de ellas derivadas), que subsecuentemente serán incorporadas al diseño. 

El marco teórico, por lo tanto, es el reflejo del modelo o los modelos con que se analizan los datos

Es falso sostener que es posible pensar una investigación sin recurrir a algunos conceptos o ideas teóricas claves como punto de partida.

El marco teórico se formula al inicio de la investigación y permite diseñar la construcción de los datos. 

¿Cuál es el estilo de presentación del marco teórico?

Cuatro estilos o formatos pueden ser individualizados, tomando en cuenta la mayor o menor preponderancia que se asigna a los diversos niveles de teorización, el paradigma, la teoría o perspectiva general y la teoría sustantiva. 

Primero, un número considerable de investigaciones denominadas cualitativas se inician con la discusión paradigmática que sustenta la orientación teórico-metodológica de la investigación. Es frecuente que en este tipo de presentación se incluyan críticas a las posiciones positivistas de autores que han investigado los propios temas y las razones por las cuales es necesario plantear un nuevo paradigma.

El segundo estilo o formato de presentación del marco teórico, muy frecuente entre nosotros, se asemeja a lo que se denomina un estado de situación sobre el tema objeto de estudio. No se trata de un estado completo del arte, sino de una selección amplia de textos sobre el objeto y su contexto, a menudo intercalando descripciones históricas, incluso datos empíricos. 

Este estilo de estado de situación se explaya en temas vinculados con el objeto de estudio, pero se corre el riesgo de que, al perder especificidad, deje de lado conceptualizaciones claves para el diseño de la investigación. 

El tercer estilo de presentación del marco teórico que puede o no incluir la discusión paradigmática se caracteriza por ubicar la formulación del marco teórico en un nivel intermedio de teoría y se denomina "clásico". 

En el inicio se plantea la perspectiva teórica general sobre el tema que se trabaja. Subsecuentemente, a medida que se analiza los datos, se van inductivamente infiriendo las categorías analíticas. En la construcción de las categorías analíticas, se recurre a proposiciones teóricas y conceptos sustantivos; es decir, siguiendo un modelo típico de investigación cualitativa, la teoría se intercala e impregna todo el análisis a medida que los datos son presentados y analizados. 

El estudio clásico de presentación del marco teórico predomina no sólo entre argentinos, sino también en revistas internacionales especializadas en publicar estudios cualitativos. En un formato narrativo se entretejen datos y conceptos.

Finalmente, el estilo de presentación del marco teórico completo que creemos sirve mejor al propósito de construir el armazón para el diseño teórico-metodológico no alcanza el nivel de formalización de los marcos teóricos de investigaciones cuantitativas. 

No obstante, existen dos elementos que necesariamente deben hacerse explícitos: 

- los conceptos básicos que darán inicio al estudio, y 
- las ideas teóricas (que cumplen el papel de proposiciones, afirmaciones, supuestos teóricos) en las cuales ellos se insertan. 

En el marco teórico de una investigación cualitativa deberíamos incluir, además, las conceptualizaciones que permitan definir espacio-temporalmente las situaciones, entidades o procesos que formarán parte del núcleo-foco de la investigación. 

¡Atención! Podría darse, y esto constituiría un error, que los conceptos y proposiciones de la teoría sustantiva no fueran compatibles con el paradigma que se está sosteniendo; por ejemplo, que en un estudio donde se sostiene la perspectiva de los agentes sociales la definición de los conceptos sensibilizadores se hiciera con un contenido francamente objetivista.

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4 perspectivas teóricas para abordar la investigación

La etnometodología, el interaccionismo simbólico, la dramaturgia de Goffman y el análisis cultural. La autora hace esta selección arbitraria porque señala la imposibilidad de trabajarlas todas en un sólo artículo.

La etnometodología 

Para la etnometodología, el mundo de los hechos sociales se alcanza a través de la labor interpretativa de sus miembros, actividad a través de la cual los actores sociales producen y organizan las circunstancias de la vida cotidiana (Holstein y Gubrium, 1994: 264). 

Como perspectiva teórica y que define objetivos y formula diseños de investigación, la etnometodología destaca en primer lugar el estudio de los procedimientos mediante los cuales los miembros de una entidad, grupos, conjuntos, llevan a cabo, conducen, la interacción social. En ella, el contexto en donde tiene lugar, y las prácticas interpretativas que los miembros ocupan permiten abordar una variedad de temas de investigación. 

En particular, ha sido muy importante el estudio, poco frecuente en su momento, de situaciones y personas que suelen categorizarse como desviados (delincuentes juveniles, cortes de justicia, encarcelados o bajo palabra), y la investigación de organizaciones y burocracias.

El interaccionismo simbólico

La influencia intelectual sobre el interaccionismo proviene fundamentalmente del pragmatismo (aunque no es la única), algunos de cuyos supuestos básicos merecen ser recordados: 

i. los seres humanos son agentes activos y creativos, 
ii. el mundo de la gente es aquel en cuya construcción participan, éste moldea sus conductas, las cuales a su vez lo re-construyen, 
iii. la conducta subjetiva no existe previa a la experiencia sino que fluye de ella. 

El significado y la conciencia surgen de la conducta. El significado de un objeto no reside en el objeto en sí mismo sino en las conductas dirigidas hacia él (Reynolds, 2003). 

Para Mead (1934) lo más importante para conocer la sociedad es tener en cuenta que está constituida por individuos con selves (yos). La sociedad es posible por la interacción y comunicación entre los individuos (la capacidad de responderse mutuamente) y las capacidades de interpretar símbolos lingüísticos y gestuales.

El foco del interaccionismo de Blumer (1982) son los significados subjetivos que los actores sociales le asignan a sus actividades en la acción social orientada recíprocamente (interacción social), y el carácter simbólico de la misma. 

En síntesis, los significados se construyen en la interacción y es gracias al proceso interpretativo como se modifican; por lo tanto, en el análisis del mundo social es crucial tomar en cuenta los puntos de vista subjetivos de los agentes sociales.  

El interaccionismo simbólico más íntimamente ligado a Blumer se ha destacado en tres líneas de investigación:

Primero, el estudio de las ocupaciones y profesiones, no como entidades o categorías sociales, sino como procesos en los que se crean interacciones negociadas y se construyen los prestigios, identificaciones y lealtades. 

Segundo, la línea representada por Howard Becker (1963) en la que se estudian las denominadas conductas o grupos desviados, quienes crean su propio mundo de interpretaciones, las que difieren de aquellas que el resto de la sociedad les asigna. 

Y, finalmente, en los años recientes (setenta y ochenta) han confluido en el interaccionismo simbólico enfoques de la teoría del conflicto marxista, en su versión menos materialista (Collins, 1990: 263-264). 

La dramaturgia de Goffman 

En el pensamiento de Goffman se destaca en primer lugar la importancia que le asigna a la estructura social no ya como una recreación de los agentes sociales, sino que la sitúa antecediendo a la conciencia subjetiva (Collins, 1990: 277).

Como elementos para una orientación metodológica, el método dramatúrgico de Goffman nos señala el estudio del ámbito en el cual las interacciones tienen lugar, la realización de las performances, es decir, las actividades llevadas a cabo, y las idealizaciones respecto de los mismos que construyen los participantes. 

El método es situacional, ya que comprende la definición de la situación en términos de acciones verbales y no verbales, en las cuales se movilizan identidades, así como modelos, normas y modalidades de los agentes sociales que con frecuencia son ritualizadas (representan un estilo de actuar).  

El análisis cultural

Mencionaremos finalmente a los estudios culturales como una línea amplia y compleja de investigaciones que ocupan, aunque no en forma exclusiva, métodos cualitativos, en particular estudios de campo, interpretación de textos y narrativas, y autorreflexión.

La definición de cultura de los estudios culturales es la de “producción de significado o práctica significativa que sucede a cada nivel de lo social y en cada momento del proceso cultural”. Los seres humanos activamente construyen su cultura en las relaciones sociales y, a su vez, ella las moldea (Gray, 2003: 12)

Como síntesis del encuadre teórico paradigmático de los estudios de la cultura deseamos proponer lo siguiente: 

Primero, la cultura no está determinada por la economía ni es exclusivamente su expresión simbólica; sin embargo, la comprensión sociológica de la cultura de una sociedad, grupo o clase social requiere de su contextualización socioeconómica.

Segundo, la política y la presencia de un poder hegemónico subyacen a la constitución de los denominados fenómenos culturales. 

Y tercero, la cultura es constitutiva de la experiencia de vida y, a su vez, está constituida por las prácticas materiales, sociales y simbólicas de la vida cotidiana. 

La cultura se construye en la interacción de la vida cotidiana. 

¿Qué es la teoría sustantiva?

El paradigma y la perspectiva teórica general hasta ahora analizadas conforman sólo el punto de partida en la construcción del marco teórico. 

El argumento teórico central tiene que ser elaborado alrededor de la teoría sustantiva. En las investigaciones cualitativas, ella provee los conceptos sensibilizadores que permitirán formular los objetivos y elegir la metodología; a lo largo de la investigación, la teoría sustantiva permeará todas las etapas de su desarrollo. 

La teoría sustantiva está vinculada y se desarrolla a partir del área temática específica que define el objeto o propósito de la investigación. 

Son los grandes temas de la sociología y la psicología social. Algunos de ellos plantean cuestiones vinculadas con otras disciplinas, como son la economía y los procesos económicos; la política, instituciones, Estado y participación; la educación e instituciones escolares; la ciencia y la tecnología; o la institución familiar y el parentesco.

Algunos conceptos y proposiciones de la teoría sustantiva pueden haber sido elaborados en el marco de la perspectiva general que guía nuestro estudio; otros no. 

Compatibilizar los contenidos sustantivos de nuestro marco teórico, integrarlos y armar un esquema argumentativo que sirva de sostén a nuestra investigación no es tarea fácil, lleva tiempo y esfuerzo.

¿Qué método aplico con cada perspectiva?

Las cuatro perspectivas teóricas generales que hemos utilizado como ejemplos en este artículo requieren que sus conceptos e ideas básicas aparezcan reflejados en los marcos teóricos.

Etnometodología

En una perspectiva etnometodológica, el lenguaje es el protagonista central.  A través del lenguaje se revelan las prácticas sociales y las reglas que las personas en su vida cotidiana construyen, las cuales permiten sostener el proceso de interacción. El mundo de vida se revela en el lenguaje.

Los métodos asociados a la investigación etnometodológica son la observación y registro de interacciones que involucran intercambios lingüísticos. Los relatos verbales de situaciones y hechos así como el procedimiento denominado Conversation Analysis forman parte de las estrategias metodológicas de la etnometodología.

Interaccionismo simbólico

Lo que distingue al interaccionismo simbólico de otros enfoques es la idea de Mead de que las personas poseen una mente y un self que hace posible la comunicación, interacción e interpretación de significados. 

Los métodos asociados al interaccionismo simbólico son la observación, la narrativa y las entrevistas. 

Goffman

Ubicarnos en la línea de pensamiento e investigación de Goffman, por ejemplo, nos llevará a privilegiar estudios donde casos, situaciones o instituciones conforman nuestro foco de interés. 

Su obra nos ofrece un marco donde desplegar nuestras propias ideas definiendo nuestros conceptos. 

Estudios culturales

Los estudios culturales en la diversidad de tradiciones que pueden ser distinguidas, nos ofrecen un campo privilegiado para la articulación de ideas y conceptos multiteóricos, multimétodos y multidisciplinarios. 

Esto no significa que todo va con todo, sino que el aporte de teorías y métodos desde distintas fuentes bibliográficas es la norma, no la excepción.

Es conveniente también adentrarse en el conocimiento de los vínculos entre lo psicológico y la cultura, los análisis de conductas colectivas, las investigaciones de contenidos textuales y discursos, y estructuras de poder que reproducen, por ejemplo, a través de la educación las versiones de la historia colectivamente recordada. 

Por última, Sautu nos propone la pregunta del millón: ¿cómo se razona el marco teórico?

Con los mecanismos de razonamiento analítico y de síntesis que nuestra propia cultura nos ofrece, y en la cual hemos participado a lo largo de nuestras vidas (cotidiana y académica). 

En la experiencia aprendemos a pensar en forma deductiva e inductiva, ocupamos mentalmente la comparación, la analogía y la idea de causalidad. 

Así, en la práctica y en la lectura se van formando reglas implícitas de uso intuitivo semejantes a nuestra utilización de la gramática en el habla cotidiana y en el trabajo intelectual. 

Conjugamos correctamente los verbos sin recordar necesariamente las reglas gramaticales. 

Vamos que se puede. Los conceptos que repasamos son denominaciones de prácticas propias a la investigación, son abstracciones que nos dicen en concreto "con qué tener y con qué cuchillo" vamos a masticar nuestra tesis. Sé que la imagen culinaria es mala, pero también sé que es efectiva.

Ruth Sautu: Nació el 25/02/1932. PhD. (Economics) Sociology, University of London. Profesora Emérita, Titular Regular de Metodología de la Investigación e Investigadora de la UBA. 

Premio Bernardo Houssay a la Trayectoria en Investigación en Ciencias Sociales. Miembro de la Academia Nacional de Educación. 

Sus publicaciones incluyen: El empresario y la innovación (en colaboración) (1972), La gente sabe: interpretaciones de la clase media acerca de la libertad, la igualdad, el éxito y la justicia (2000), Todo es teoría (2003). Compiladora y autora de artículos en Los pobres y la escuela (1996), Catálogo de prácticas corruptas. Corrupción, confianza y democracia (2004), La trastienda de la Investigación (2001) y Práctica de la Investigación Cuantitativa y Cualitativa. Articulación entre la Teoría, los Métodos y las Técnicas (2007) y de artículos como Poder económico y burguesía industrial en la Argentina (1930-1954) (1967) y Poverty, Psychology and Dropout (1999). Premio Bernardo Houssay a la Trayectoria en Investigación en Ciencias Sociales.

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